A grande experiência do smartphone

aconteceu em um instante. Um momento, o ônibus escolar amarelo estava trovejando em seu caminho, cheio de pessoas de 12 anos tagarelando. No instante seguinte, atingiu um buraco não visto e saltou violentamente. Duas salas de aula de crianças subitamente flutuavam no ar, como se estivessem no topo da melhor montanha-russa de um parque de diversões.

Um momento depois, as crianças caíram no chão. Os professores voltaram apressados ​​para fazer um balanço, enquanto eu – um acompanhante dos pais – conversava com alguns dos alunos menos afetados perto da frente do ônibus.

“Eu estava bem”, uma garota próxima me disse. “Mas Alyssa bateu no telhado.” Ela me mostrou seu telefone. A sala de aula de crianças – a maioria com smartphones, de qualquer forma – colocou seus dispositivos para funcionar. Meros segundos se passaram, mas eles já estavam dissecando o drama em uma conversa em grupo.

Se você é um garoto no ensino médio ou no ensino médio, é mais provável que você tenha um smartphone como um companheiro sempre presente. A idade média para uma criança ter um primeiro smartphone foi de 10 em 2016, abaixo dos 12 anos anteriores. O usuário médio de smartphone jovem está em seu dispositivo em torno de uma hora por dia (no início) e, em seguida, quase três horas todos os dias quando atinge a adolescência.

Até que haja grandes estudos que acompanhem as crianças ao longo dos anos de uso precoce do smartphone, será impossível tirar conclusões precisas sobre seus efeitos a longo prazo.
Parenting sempre foi um trabalho duro. Mas, comparado com os outros perigos indutores de ansiedade da vida moderna – televisão, jogos de computador, namoro, junk food -, o smartphone é único. Apenas um smartphone é incorporado em nossas vidas diárias. Ocupa um lugar de privilégio, permanentemente ao nosso lado em um bolso ou em uma bolsa. Esta colocação dá a possibilidade de influenciar quase todas as atividades e interações que experimentamos.

Se você está esperando uma palestra com raiva sobre a maneira como os smartphones mudam a vida dos jovens – consumindo horas de tempo livre, concentrando-se em atividades anteriormente aproveitadas, diminuindo o tempo de atenção – isso não é verdade. Na verdade, a ciência em torno do uso precoce de smartphones está longe de ser definitiva. Como isso poderia ser? O primeiro iPhone foi lançado em 2007. Se você deu um iPhone em sua data de lançamento como um presente caro para uma turma de 12 anos de idade, você mal teria dados para 24 anos. Até que há grandes estudos que seguem centenas de crianças através de anos de uso precoce do smartphone, será impossível tirar conclusões precisas sobre seus efeitos a longo prazo.

Isso não impediu as pessoas de especularem. Os pesquisadores sugeriram que os smartphones promovem a obesidade (reduzindo a atividade), inibem as habilidades sociais (substituindo a comunicação cara a cara por mensagens de texto intermináveis), e a luz azul emitida pelos smartphones pode afetar nossos padrões de sono e desempenho cognitivo. O uso de smartphones pode até provocar mudanças físicas. Assim como nossos olhos sofreram uma epidemia de miopia quando nossa civilização abraçou a leitura e outros tipos de trabalho de foco próximo, talvez horas gastas curvadas sobre a tela de um minúsculo dispositivo móvel mudem a postura das gerações futuras. Mas cada um desses argumentos é apenas uma hipótese, respaldada por pesquisas provisórias ao longo de alguns anos de estudo, no máximo. Nós simplesmente não sabemos as respostas reais.

Isso não quer dizer que não haja bandeiras vermelhas. Estudos que analisam os adultos acham que simplesmente ter o smartphone na mesa ao lado é suficiente para causar uma queda no desempenho em qualquer tarefa que precise de concentração focalizada. O efeito pode ser pior para os cérebros adolescentes, que já estão em um período de agitação dramática. De fato, as mudanças que ocorrem em um cérebro adolescente estão perdendo apenas para a reconfiguração neuronal da primeira infância.

Mais preocupante, um estudo publicado em 2017 encontrou uma onda de sintomas de depressão em adolescentes. De meio milhão de adolescentes, aqueles que tinham mais tempo na tela do smartphone e passavam mais horas nas redes sociais eram os que mais provavelmente lutavam com sentimentos de baixa autoestima e infelicidade. O aumento repentino começou em 2012 – o primeiro ano em que a maioria dos adolescentes eram proprietários de smartphones.

Estudos como esses só podem mostrar conexões sugestivas. Apesar das manchetes estridentes, eles não provam nada. Mas eles deveriam nos fazer perguntar se um amor acrítico de nossos computadores de bolso milagrosos poderia estar colocando nossos filhos em risco.

Se os smartphones são um grande desconhecido, por que estamos tão informados sobre apresentá-los aos nossos filhos?

Um dos motivos pode ser que não temos outra escolha. As empresas de tecnologia nos desbravaram. Eles criaram soluções ativadas por telefone para atividades cotidianas (encontrar rotas, ficar em contato com amigos, tirar fotos, responder a perguntas) que são melhores do que as que usamos antes de nossas vidas serem dominadas por smartphones.

Ter um smartphone também funciona bem para preocupações dos pais sobre a independência recém-descoberta de uma criança. O smartphone oferece um conforto confortável à medida que as crianças em crescimento começam a andar sozinhas e vão a festas fora da supervisão dos pais. A segurança é um totem poderoso. E mais do que algumas famílias apreciam tranquilamente a capacidade dos telefones manterem seus filhos longe de outras atividades que causam ansiedade. Afinal, você não precisa se preocupar com o fato de seus filhos estarem andando de skate por uma estrada movimentada com uma gangue de amigos imprudentes, se estiverem seguramente por trás da tela de uma sessão do Snapchat.

Os smartphones também têm um poderoso significado socioeconômico. Poucos pais são imunes à competição de status silencioso entre as famílias – o desejo de mostrar que seu filho está à frente dos outros, ou pelo menos manter-se com seus colegas. Viver sem telefone é difícil para um adolescente de 12 anos e quase impensável para a maioria dos adolescentes. Significa ser cortado de todo um mundo social de pares de textos, imagens e planos compartilhados. Combine isso com o desejo natural de amadurecer rapidamente as crianças para adotar os hábitos dos adultos ao seu redor, e você pode ver porque dar smartphones para crianças é uma ideia que seduz toda a família. Mas as vozes pedindo cautela com smartphones vieram de lugares inesperados, incluindo alguns dos titãs do mundo da tecnologia.

As crianças descrevem como o smartphone as distrai dos trabalhos escolares; os adultos descrevem como isso os distrai no trabalho.
Bill Gates ganhou as manchetes em 2017 quando declarou que não permitia que seus filhos tivessem smartphones até os 14 anos. Steve Jobs restringiu o iPad (agora um favorito da família) de seus filhos quando foi lançado pela primeira vez. Tristan Harris, ex-especialista em ética do Google, argumenta que os smartphones são projetados para capturar a atenção das crianças e mantê-las para sempre. (Como ele observa, “o YouTube tem um objetivo: fazer com que você esqueça seus objetivos e mantê-lo assistindo a tantos vídeos do YouTube quanto possível.”) Mas o cético dos smartphones mais forte é certamente Chamath Palihapitiya, ex-vice-presidente de crescimento de usuários Facebook. Ele vê a mídia social como algo que rasga o tecido da sociedade, substituindo interações significativas com ciclos de retroalimentação de curto prazo centrados em corações, gostos e polegares para cima. Ele não permite que seus filhos participem.

Mas talvez as vozes mais importantes sejam as próprias crianças. Uma clara maioria dos adolescentes com smartphones – 90% dos que têm entre 13 e 17 anos, de acordo com uma pesquisa do Pew Research Center – afirma que o tempo gasto on-line é um problema para a geração deles, com 60% chamando isso de um grande problema. Eles podem precisar da nossa ajuda. Um detalhe que se destaca nas pesquisas da Pew Research é como os problemas da adolescência espelham os dos pais. As crianças descrevem como o smartphone as distrai dos trabalhos escolares; os adultos descrevem como isso os distrai no trabalho. E, assim como os pais relatam estarem preocupados com o tempo de tela dos adolescentes, os adolescentes descrevem os pais que estão ocupados demais com seus smartphones para conversarem cara a cara. Talvez isso mostre que eles, como nós, muitas vezes são impotentes para se afastar do país das maravilhas da distração digital. Ou talvez sugira que o conjunto de adultos de exemplos tenha mais efeito do que percebemos nos hábitos de smartphones de nossos filhos.

As famílias que estabelecem regras claras para o smartphone podem ser capazes de administrar a tentação sem fim da distração digital. Por exemplo, as residências que criam “hubs de dispositivos familiares” – um local para deixar seus dispositivos recarregando durante a noite e fora do alcance do impulso – podem ser mais felizes. Mas uma coisa é certa. Nós já mergulhámos de cabeça na grande experiência do smartphone. O resultado é desconhecido. E algum dia, no futuro ainda distante, caberá aos nossos filhos escrever o resultado final.

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